Stellerzeeleeuwen in Pairi Daiza

Inleiding 

In Pairi Daiza kun je een groep Stellerzeeleeuwen vinden, dit is de grootste zeeleeuwensoort ter wereld. De Stellerzeeleeuw komt enkel voor in de Noordelijke Grote Oceaan. Je ziet ze met name langs de rotskusten van Japan, Rusland en Alaska, soms worden ze ook waargenomen in de buurt van Californië. Deze imposante dieren zijn vernoemd naar de Duitse natuuronderzoeker Georg Wilhelm Steller, die deze dieren ontdekte en voor het eerst beschreef in 1741. Deze zelfde bioloog ontdekte en beschreef nog meer dieren die ook zijn naam dragen waaronder de Stellers zeearend, Stellers gaai, Stellers eidereend, Stellers albatros en de uitgestorven Stellers zeekoe. Het zijn zeer grote, indrukwekkende zeeleeuwen met een opvallende bruine, soms bronsachtige kleur. De onderkant en de flippers van de dieren zijn over het algemeen donkerder gekleurd dan de bovenkant met een roestbruine tot zwarte kleur. Als de dieren op de kant liggen en de vacht opdroogt toont deze rood tot blond. Mannetjes zijn net als bij andere zeeleeuwen en oorrobben een stuk groter dan de vrouwtjes. Mannetjes worden ongeveer 270 tot 320 centimeter lang en tot 1000 kilogram zwaar. Vrouwtjes worden slechts 190 tot 220 centimeter lang en 272 tot 365 kilogram zwaar. De dieren leven in een haremgroep met één volwassen mannetje dat de baas is over meerdere vrouwtjes en eventuele jongen. Geslachtsrijpe mannetjes worden verjaagd door de harembaas, ook wel beachmaster genoemd. Dit kan er soms heel ruig aan toe gaan. Deze zeeleeuw staat bekend om zijn kracht en agressie en in veel dierentuinen wordt er daarom gewerkt met een hands-off beleid.  Dit omdat het vaker is voorgekomen in gevangenschap dat de dieren elkaar of een verzorger hebben verwond. In Pairi Daiza wordt van dit beleid afgeweken en werken de verzorgers wel in contact met de dieren. 

In gevangenschap is de Stellerzeeleeuw vrij zeldzaam. Lang was het Dolfinarium in Harderwijk het enige park in Europa die deze dieren in de collectie had. Harderwijk was ook het eerste en meest succesvolle park in Europa betreft het fokken van de Stellerzeeleeuw. In 1979 werd het eerste jong genaamd Dirk al geboren en vele succesvolle geboortes volgden al snel daarna. Omdat het fokprogramma zo'n succes was werden er al in de jaren 80' verschillende dieren verhuisd naar andere parken. Onder andere naar het Otarium in Frankrijk en naar Riyadh Zoo in Saoedi-Arabië. Omdat er bij vinpotigen maar één volwassen man per groep kan worden gehouden en de kans op conflict groter wordt, hoe langer de mannelijke jongen in de groep blijven was verhuizen eigenlijk de enige goede optie. Er is in het verleden in het Dolfinarium ook een poging gedaan om een mannelijke Stellerzeeleeuw te castreren, dit had echter niet het gewenste effect.  In Pairi Daiza leven momenteel vijf Stellerzeeleeuwen. Harembaas Mirai, zijn vrouwtjes Kiska en Icy en twee jongen. Vandaag kijken we naar de afkomst van deze dieren.

 Boven: Volwassen mannetje Mirai met zijn zoon Aiko. Een mooie vergelijking van het formaat. Ooit zal Aiko ook zo groot worden als zijn vader.

                                          Stellerzeeleeuwen in gevangenschap
Jarenlang was het Dolfinarium in Harderwijk het enige park in Europa met een succesvolle kweekgroep en één van twee parken in Europa met Stellerzeeleeuwen (het andere park was het Lithuanian Sea Museum in Klaipeda, Litouwen die destijds een mannelijk en een vrouwelijk dier in de collectie hadden.) Mannelijke dieren die in het Dolfinarium waren geboren werden vanuit Harderwijk naar andere parken verhuisd, vaak om een mannengroep te vormen. Zo zijn er drie mannetjes naar Marineland Antibes in Frankrijk verhuisd, waaronder Boris het eerder genoemde gecastreerde dier. Ook in Faunia Madrid zijn mannetjes uit Harderwijk gestuurd en zelfs naar Alaska is een mannetje uit het Dolfinarium verhuisd om te dienen als nieuwe harembaas. Je zou kunnen zeggen dat het Dolfinarium lang het monopoly had op deze soort. Inmiddels heeft Pairi Daiza echter ook een kweekgroep. Dit is allemaal begonnen met de verhuizing van twee mannelijke Stellerzeeleeuwen vanuit Hong Kong naar Europa. De jonge mannetjes Ashita en Mirai kwamen in december 2012 vanuit Oceanpark in Hong Kong naar Harderwijk. Zij waren toen nog geen jaar oud. Deze verhuizing was belangrijk voor het fokprogramma aangezien de meeste dieren in in Europa inmiddels verwant waren aan Adak, de oude harembaas van Harderwijk en de twee volwassen vrouwtjes Sade en Olympia. Met de komst van de nieuwe mannetjes was er dus nieuw genetisch materiaal in Europa. Er werden plannen gemaakt dat één van deze dieren uiteindelijk de vervanger zou zijn voor Adak, die toen al op leeftijd was. Dit is uiteindelijk Ashita geworden. Zijn halfbroer Mirai is nu de harembaas in Pairi Daiza. Momenteel leven er in Europa nog Stellerzeeleeuwen in drie parken. In Marineland Antibes leven nog twee dieren, Laska en Fox. Beide geboren in Harderwijk. Ook in Faunia Madrid leeft nog een mannetje uit Harderwijk genaamd Hooper. Alle drie deze dieren zijn jongen van oude harembaas Adak en de twee bovengenoemde vrouwtjes; Sade en Olympia. Ook in het eerder genoemde  Lithuanian Sea Museum in Litouwen leven momenteel nog Stellerzeeleeuwen, dit zijn de enige dieren in Europa die onverwant zijn aan de dieren die via het Dolfinarium zijn verkregen. Buiten Europa zijn Stellerzeeleeuwen ook in gevangenschap te vinden. Met name op de plekken waar ze ook in het wild voorkomen zoals Canada, Rusland en Japan.

 Boven: De Stellerzeeleeuwen in Marineland Antibes en Dolfinarium Harderwijk. Waaronder oude harembaas Adak en de zeeleeuwen Kiska en Icy, die nu in Pairi Daiza leven. Het Dolfinarium had lang de enige fokgroep in Europa. Nu is Pairi Daiza de tweede speler in het fokprogramma.

     Mirai

Mirai werd op 12 juli 2012 geboren in Hong Kong Ocean Park. Zijn moeder is Beach die eerder dat jaar samen met nog een vrouwtje genaamd Ai aankwam in het park. Ai en Beach bevielen in Ocean Park van hun jongen Ashita en Mirai. Een aantal maanden later, in december 2012 verhuisde Mirai en zijn halfbroer Ashita naar het Dolfinarium. Uiteindelijk werd Ashita gekozen om in de toekomst de vervanger te worden van de oude harembaas Adak. Dit betekende dat Mirai niet in de groep kon blijven. Hij werd in december 2016 samen met nog een mannelijk dier, een jong van Adak genaamd Hooper verhuisd naar het park Faunia in Madrid. Hier leefden de twee dieren tot Mirai uiteindelijk in september 2019 naar Pairi Daiza werd verhuisd om zijn eigen harem te gaan vormen. In Pairi Daiza werd hij al opgewacht door twee volwassen vrouwtjes genaamd Kiska en Icy, beide geboren in het Dolfinarium en dus oude bekende van Mirai. Zij waren op 13 juni al naar het park verhuisd. Bijna precies een jaar later op 7 juni kreeg Kiska al een jong, een vrouwtje genaamd Sunny. Het nieuwe jong was verwekt in het Dolfinarium. Steller Zeeleeuwen zijn namelijk 11 tot 12 maanden drachtig. Icy en Kiska verhuisde 13 juni 2019 naar Pairi Daiza terwijl Mirai pas in september arriveerde. Mirai is dus helaas niet de vader van Sunny. Dit jaar werd echter Mirai's eerste zoon geboren. Op 6 juli 2021 beviel Icy van een mannelijk jong dat Aiko werd genoemd. Dit is dus Mirai's eerste nakomeling! Mirai wordt door zijn verzorgers omgeschreven als een bijzonder rustige en vriendelijke mannelijke zeeleeuw. Als je hem in zijn verblijf ziet socialiseren met de vrouwtjes en de jongen dan is dit goed te zien. Hij is kalm en geduldig naar zowel de andere dieren als zijn verzorgers. Tijdens het trainen wacht hij geduldig en is hij erg gefocust op zijn verzorgers. Mirai is intussen al een erg grote, stevige mannelijke zeeleeuw, maar heeft nog niet het formaat bereikt van Adak of de twee mannetjes in Marineland. Hij is nog wat korter en kleiner dan de meeste volwassen Steller mannetjes. Dit kan natuurlijk nog wel veranderen in de toekomst. 

 Boven: Harembaas Mirai is een imposante  mannelijke zeeleeuw. Hij is zeer makkelijk te onderscheiden van de andere dieren door zijn formaat.

Kiska en Sunny

Kiska werd 4 juni 2011 geboren in het Dolfinarium in Harderwijk. Haar moeder is Sade en haar vader is Adak. Sade en Adak arriveerden in het Dolfinarium vanuit het Vancouver Aquarium in Canada op 25 juli 1997. Samen kregen ze zeven jongen; Matushka, Sitka, Pilot, Kiska, Hooper en twee jongen die helaas vrij snel zijn overleden. Ik heb Kiska gezien toen ze nog maar één dag oud was. Het is dus heel grappig om haar nu met haar eigen jong te zien! Kiska is een uniform-bruine zeeleeuw met een karakteristieke kopvorm. Ze lijkt veel op haar moeder Sade in bouw en gedrag. Kiska beviel  7 juni 2020 van het vrouwelijke jong Sunny. Dit was het eerste jong voor Pairi Daiza, maar het derde jong voor Kiska. In 2019 beviel ze van een mannetje genaamd Barlow en het jaar daarvoor had ze helaas een doodgeboren jong vanwege een stuitligging. Sunny is verwekt in het Dolfinarium en  haar vader is dus Ashita, de harembaas uit het Dolfinarium in Harderwijk. Op de laatste foto is Sunny te zien toen ik haar vorig jaar fotografeerde. Zoals je ziet is ze inmiddels ontzettend hard gegroeid! Zoals je op de foto's kunt zien probeert Sunny nog te zogen bij Kiska. De zoogtijd duurt meestal minder dan een jaar, alhoewel sommige jongen soms nog worden gezoogd als ze meer dan twee jaar oud zijn! Sunny is nu nog heel makkelijk te herkennen omdat ze een stuk kleiner is dan de volwassen dieren, maar ook een heel stuk groter dan het jongste diertje Aiko. Als de twee de volwassenheid gaan naderen zal het moeilijker zijn om de dieren uit elkaar te houden. Toch kun je zelfs op deze foto's al zien dat de dieren allemaal hun eigen kenmerken hebben. Oook hebben ze natuurlijk allemaal hun eigen karakter en gedrag!

 Boven: Kiska en haar 1-jaar oude jong Sunny. De zoogtijd duurt meestal minder dan een jaar, alhoewel sommige jongen soms nog worden gezoogd als ze meer dan twee jaar oud zijn. Op de laatste foto is Sunny te zien toen ze nog geen maand oud was.

                                                            Icy en Aiko

Icy werd op 7 juli 2006 geboren in het Dolfinarium in Harderwijk. Haar ouders zijn Olympia en Adak. Olympia werd zelf ook in het Dolfinarium geboren op 12 juli 1992.  Haar ouders waren Frederika en Bart. Ook Frederika werd in het Dolfinarium geboren! op 6 december 1982. Haar ouders zijn Snibbechien en Bart, twee dieren uit de originele eerste groep Stellerzeeleeuwen die naar het Dolfinarium kwam in 1972. Olympia's vader was dus ook haar opa. Hier zie je al dat het houden van zo'n succesvolle kweekgroep zonder veel andere parken om uit te wisselen voor wat problemen zorgde. Olympia overleed dit jaar op 6 mei 2021 op de respectable leeftijd van 29 jaar oud. Dat is een bijzondere hoge leeftijd voor deze soort en een leeftijd die de meeste wilde zeeleeuwen niet halen. Ze kreeg vier jongen met Adak; Laska, Fox, Yuki en Icy. De twee broers Laska en Fox leven nu in Marineland Antibes, Yuki leeft nog in het Dolfinarium en Icy leeft dus nu in Pairi Daiza. Icy is hiermee aan haar moeders kant al een derde generatie Stellerzeeleeuw en haar jong zelfs een vierde generatie zeeleeuw! Haar oma, moeder, zijzelf en haar jong zijn allemaal in gevangenschap geboren. Op 6 juli 2021 beviel Icy van een mannelijk jong dat Aiko werd genoemd. Dit is de eerste nakomeling van Mirai en ook het eerste jong dat daadwerkelijk in Pairi Daiza werd verwekt! Aiko is een zeer actief en ondernemend jong dat al het hele verblijf probeert te verkennen, op rotsen klimt, diep duikt en probeert te socialiseren met alle andere dieren. Tijdens mijn bezoek zaten Icy en Aiko nog gescheiden van de rest. Inmiddels zijn ze geïntroduceerd aan alle andere dieren. Dit is zeer goed verlopen!  Ik heb al een heel groot aantal jonge Stellers meegemaakt in het Dolfinarium, maar zo'n actief en onbevreesd jong heb ik zelden gezien. Ik ben erg benieuwd hoe Aiko's karakter zich gaat ontwikkelen en waar hij uiteindelijk terecht gaat komen.